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Publicado en : De todo un poco

Esto viene al hilo del artículo anterior. Cuando sale la noticia de algún terremoto, todos los medios de comunicación comentan que se trata de un seísmo de grado “equis” según la escala de Richter. Tras escuchar en la radio el comentario de un oyente que decía no fiarse de la intensidad que atribuían al reciente terremoto de Japón, decidí investigar un poco.

La escala de Richter es una escala logarítmica, lo que implica que la diferencia, por ejemplo, entre un terremoto de grado 1 y otro de grado 2 es muchísimo (exponencialmente) mayor a la existente entre uno de grado 8 y otro de grado 9. Esto hace que sea más difícil calcular con exactitud el grado de seísmos muy intensos (mayor que 7,5 u 8).

Pero es que además la escala se comporta mal al calcular magnitudes de terremotos de grados altos. Originalmente surgió para analizar pequeños terremotos en California, no para grandes seísmos como el que acaba de vivirse en Japón. Esto provoca que seísmos de intensidades muy diferentes (todas altas) reciban valores muy similares dentro de la escala, debido a un efecto de saturación del algoritmo utilizado. El método se basa en el tiempo transcurrido entre la aparición de las ondas S y las ondas P y de la amplitud de ambas, pero no tiene en cuenta la naturaleza del propio terremoto.

De hecho, en círculos científicos, ya desde principios de este siglo se utiliza la Escala sismológica de magnitud de momento para medir la intensidad de un terremoto, también logarítmica, pero que no adolece de esos defectos, ya que tienen en cuenta entre otros factores la dimensión de la ruptura sísmica y la energía liberada por el terremoto, intrínsecos a la naturaleza del seísmo.

Una curiosidad: existe otra escala, la Escala de Mercalli, de 12 grados, que se utiliza para medir los seísmos en base a los daños que causan. Así, un terremoto de grado I (“Muy débil”) sería uno que “sólo advierten unas pocas personas”; uno de grado V (“Fuerte”) sería “detectado por personas incluso en el exterior; los líquidos oscilan dentro de sus recipientes y pueden llegar a derramarse. Los péndulos de los relojes alteran su ritmo o se detienen. Es posible estimar la dirección principal del movimiento sísmico”; para uno de grado IX (“Ruinoso”) la escala dice: “Pánico generalizado. Todos los edificios sufren grandes daños. Las casas sin cimentación se desplazan. Se quiebran algunas canalizaciones subterráneas, la tierra se fisura”, y para uno de grado XII (“Catastrófico”), “El daño es casi total. Se desplazan grandes masas de roca. Los objetos saltan al aire. Los niveles y perspectivas quedan distorsionados”.

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